¿Adivina qué? El espacio está lleno de alcohol.

Sí, hay una nube gigante de alcohol en el espacio exterior. Está en una región conocida como W3(OH), a solo unos 6500 años luz de distancia. 

Se trata de una nube de alcohol metílico (comúnmente conocido como alcohol de madera), por lo que no es apto para beber. También hay algo de alcohol etílico (del tipo bebible), pero no es tan común.

¿Qué está haciendo allí? 

Los elementos químicos que nos rodean reflejan la historia del universo y las estrellas dentro de él. 

Poco después del Big Bang, se formaron protones en todo el universo en expansión y enfriamiento. 

Los protones son los núcleos de los átomos de hidrógeno y los componentes básicos de los núcleos de todos los demás elementos.

En su mayoría, se han originado en el Big Bang a través de reacciones nucleares en los núcleos densos y calientes de las estrellas. 

Los elementos más pesados, como el plomo o el oro, solo se fabrican en raras estrellas masivas o eventos increíblemente explosivos.

Los más livianos, como el carbono y el oxígeno, se sintetizan en los ciclos de vida de muchas estrellas ordinarias, incluido nuestro propio sol eventualmente. 

En los vastos espacios entre las estrellas, normalmente el 88% de los átomos son hidrógeno, el 10% son helio y el 2% restante son principalmente carbono y oxígeno.

Lo cual es una gran noticia para los entusiastas de las bebidas alcohólicas. Cada molécula de etanol, el alcohol que tanto placer nos da, incluye nueve átomos: dos de carbono, uno de oxígeno y seis de hidrógeno.

De ahí el símbolo químico C₂H₆O. Es como si el universo se convirtiera a sí mismo en una destilería monumental a propósito.

intoxicación interestelar.

Los espacios entre las estrellas se conocen como el medio interestelar. La famosa Nebulosa de Orión es quizás el ejemplo más conocido. 

Es la región de formación estelar más cercana a la Tierra y visible a simple vista, aunque aún se encuentra a más de 1.300 años luz de distancia.

Sin embargo, aunque tendemos a centrarnos en las partes coloridas de las nebulosas como Orión, donde emergen las estrellas, no es de ahí de donde proviene el alcohol. 

Las estrellas emergentes producen una intensa radiación ultravioleta, que destruye las moléculas cercanas y dificulta la formación de nuevas sustancias.

En su lugar, debe observar las partes del medio interestelar que a los astrónomos les parecen oscuras y nubladas, y apenas iluminadas por estrellas distantes. 

El gas en estos espacios es extremadamente frío, un poco menos de -260 ℃, o alrededor de 10 ℃ por encima del cero absoluto. Esto lo hace muy lento.

También está fantásticamente disperso. Al nivel del mar en la Tierra, según mis cálculos, hay aproximadamente 3×1025 moléculas por metro cúbico de aire, eso es un tres seguido de 25 ceros, un número enorme. 

A la altura de un avión de pasajeros, alrededor de 36 000 pies, la densidad de las moléculas es aproximadamente un tercio de este valor, digamos 1×10 25

Lucharíamos por respirar fuera del avión, pero eso sigue siendo bastante gas en términos absolutos.

Ahora compare esto con las partes oscuras del medio interestelar, donde normalmente hay 100 000 000 000 partículas por metro cúbico, o 1×10 11, ya menudo mucho menos que eso. 

Estos átomos rara vez se acercan lo suficiente como para interactuar. Sin embargo, cuando lo hacen, pueden formar moléculas menos propensas a ser destruidas por más colisiones de alta velocidad que cuando sucede lo mismo en la Tierra.

Si un átomo de carbono se encuentra con un átomo de hidrógeno, por ejemplo, pueden unirse como una molécula llamada metilidino (símbolo químico CH). 

El metilidino es muy reactivo y, por lo tanto, se destruye rápidamente en la Tierra, pero es común en el medio interestelar.

Las moléculas simples como estas tienen más libertad para encontrarse con otras moléculas y átomos y acumulan lentamente sustancias más complejas. 

A veces, las moléculas serán destruidas por la luz ultravioleta de estrellas distantes, pero esta luz también puede convertir las partículas en versiones ligeramente diferentes de sí mismas llamadas iones, expandiendo así lentamente el rango de moléculas que se pueden formar.

Hollín y agua contra incendios.

Hacer una molécula de nueve átomos como el etanol en estas condiciones frías y tenues aún puede llevar mucho tiempo, sin duda mucho más que los siete días que podría fermentar cerveza casera en el ático, y mucho menos el tiempo que lleva caminar hasta el Tienda de licores.

Pero hay ayuda disponible de otras moléculas orgánicas simples, que comienzan a unirse para formar granos de polvo, algo así como hollín. 

En la superficie de estos granos, las reacciones químicas tienen lugar mucho más rápido porque las moléculas se mantienen cerca de ellos.

Por lo tanto, son las regiones frías y cubiertas de hollín, los posibles lugares de nacimiento estelares del futuro, las que alientan a las moléculas complejas a aparecer más rápidamente. 

Podemos decir por las líneas distintivas del espectro de diferentes partículas en estas regiones que hay agua, dióxido de carbono, metano y amoníaco, pero también mucho etanol.

Ahora bien, cuando digo abundancia, hay que tener en cuenta la inmensidad del universo. Y todavía estamos hablando de aproximadamente uno de cada 10 millones de átomos y moléculas. 

Supón que pudieras viajar a través del espacio interestelar sosteniendo un vaso de una pinta, recogiendo solo alcohol mientras te mueves. 

Para recolectar suficiente para una pinta de cerveza, tendrías que viajar alrededor de medio millón de años luz, mucho más que el tamaño de nuestra Vía Láctea.

En resumen, hay cantidades alucinantes de alcohol en el espacio exterior. Pero dado que está disperso en distancias realmente enormes, las empresas de bebidas pueden estar tranquilas. 

Será un día frío en el sol antes de que descubramos cómo recolectar algo de eso, lamento decirlo.

Autor: alexander mackinnon, Profesor Titular, Astrofísica, Universidad de Glasgow. Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation, bajo una licencia Creative Commons.

Share on Facebook
Facebook
Tweet about this on Twitter
Twitter
Share on Reddit
Reddit
Share on LinkedIn
Linkedin

Compártelo en tus redes sociales

Deja un comentario

Ir arriba

Suscríbase para recibir nuevos boletines, reseñas y todo lo que está en los titulares del  mundo de la ciencia.