Microbiología

Consumir demasiada sal debilita el sistema inmunitario.

Una dieta alta en sal no solo es mala para la presión arterial, sino también para el sistema inmunológico. Esta es la conclusión de un estudio actual bajo el liderazgo del Hospital Universitario de Bonn. Se descubrió que los ratones alimentados con una dieta alta en sal sufren infecciones bacterianas mucho más graves. 

Los voluntarios humanos que consumieron seis gramos adicionales de sal por día también mostraron deficiencias inmunes pronunciadas. Esta cantidad corresponde al contenido de sal de dos comidas rápidas. Los resultados se publicaron en la revista Science Translational Medicine.

La Organización Mundial de la Salud dice que los humanos no deben consumir más de 0.17 onzas de sal por día, lo que corresponde a aproximadamente una cucharadita.

Los estudios en Alemania encontraron que muchas personas regularmente exceden la cucharadita de sal recomendada por la OMS en su dieta, poniendo en riesgo su salud.  

Las cifras del Instituto Robert Koch sugieren que, en promedio, los hombres consumen 0.4 onzas de sal por día, y las mujeres comen más de 0.3 onzas. 

Esto significa que alcanzamos el salero mucho más de lo que es bueno para nosotros. Después de todo, el cloruro de sodio, que es su nombre químico, aumenta la presión arterial y, por lo tanto, aumenta el riesgo de ataque cardíaco o accidente cerebrovascular. 

Pero no solo eso: «Hemos podido demostrar por primera vez que la ingesta excesiva de sal también debilita significativamente un brazo importante del sistema inmunitario», explica el profesor Dr. Christian Kurts, del Instituto de Inmunología Experimental de la Universidad de Bonn

Este hallazgo es inesperado, ya que algunos estudios apuntan en la dirección opuesta. Por ejemplo, las infecciones con ciertos parásitos de la piel en animales de laboratorio sanan significativamente más rápido si consumen una dieta alta en sal.

Los macrófagos, que son células inmunes que atacan, comen y digieren parásitos, son particularmente activos en presencia de sal. Varios médicos concluyeron de esta observación que el cloruro de sodio tiene un efecto generalmente inmunológico.

La piel sirve como depósito de sal.

«Nuestros resultados muestran que esta generalización no es precisa», enfatiza Katarzyna Jobin, autor principal del estudio, que desde entonces se ha transferido a la Universidad de Würzburg. Hay dos razones para esto: en primer lugar, el cuerpo mantiene la concentración de sal en la sangre y en los diversos órganos en gran medida constante. 

De lo contrario, los procesos biológicos importantes se verían afectados. La única excepción importante es la piel: funciona como un depósito de sal del cuerpo. Es por eso que la ingesta adicional de cloruro de sodio funciona tan bien para algunas enfermedades de la piel.

Sin embargo, otras partes del cuerpo no están expuestas a la sal adicional que se consume con los alimentos. En cambio, se filtra por los riñones y se excreta en la orina. Y aquí es donde entra en juego el segundo mecanismo.

Los riñones tienen un sensor de cloruro de sodio que activa la función de excreción de sal. Sin embargo, como un efecto secundario indeseable, este sensor también hace que los llamados glucocorticoides se acumulen en el cuerpo. Y estos a su vez inhiben la función de los granulocitos, el tipo más común de células inmunes en la sangre.

Los granulocitos, como los macrófagos, son células carroñeras. Sin embargo, no atacan a los parásitos, sino principalmente a las bacterias. Si no lo hacen en un grado suficiente, las infecciones proceden mucho más severamente. «Pudimos mostrar esto en ratones con una infección por listeria», explica el Dr. Jobin. 

«Anteriormente habíamos puesto algunos de ellos en una dieta alta en sal. En el bazo y el hígado de estos animales contamos de 100 a 1,000 veces el número de patógenos que causan enfermedades». 

La listeria es una bacteria que se encuentra, por ejemplo, en alimentos contaminados y puede causar fiebre, vómitos y sepsis. Las infecciones del tracto urinario también se curaron mucho más lentamente en ratones de laboratorio alimentados con una dieta alta en sal.

El cloruro de sodio también parece tener un efecto negativo en el sistema inmunitario humano. «Examinamos a los voluntarios que consumieron seis gramos de sal además de su ingesta diaria», dice el profesor Kurts. «Esta es aproximadamente la cantidad contenida en dos comidas rápidas, es decir, dos hamburguesas y dos porciones de papas fritas». 

Después de una semana, los científicos tomaron sangre de sus sujetos y examinaron los granulocitos. Las células inmunes se las arreglaron mucho peor con las bacterias después de que los sujetos de prueba comenzaron a comer una dieta alta en sal.

En voluntarios humanos, la ingesta excesiva de sal también resultó en un aumento de los niveles de glucocorticoides. No es sorprendente que esto inhiba el sistema inmunitario, la cortisona glucocorticoide más conocida se usa tradicionalmente para suprimir la inflamación. 

«Solo a través de investigaciones en todo un organismo pudimos descubrir los complejos circuitos de control que conducen desde la ingesta de sal a esta inmunodeficiencia», enfatiza Kurts. «Por lo tanto, nuestro trabajo también ilustra las limitaciones de los experimentos puramente con cultivos celulares».

Mayor información: Katarzyna Jobin, Natascha E. Stumpf, Sebastian Schwab, et al. «A high-salt diet compromises antibacterial neutrophil responses through hormonal perturbation». Science Translational Medicine, Published: 25 March 2020.

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