Zoología

Lo que no sabías de las catarinas | Guardianas de huertos y jardines.

Estos simpáticos y curiosos insectos del grupo de los escarabajos (Coleoptera), también llamados en otros lugares “vaquitas”, “mariquitas” o “conchuelas”, pueden parecer insignificantes a la vista de muchos, pero tienen una gran importancia ecológica y económica por sus hábitos alimentarios.

Hay aproximadamente 6000 especies en 360 géneros, ¡O sea, que son una familia súper grande!. Generalmente habitan en plantas donde se encuentran sus presas, como los pulgones o áfidos. Son pequeñas, miden entre 1 y 10 milímetros, su caparazón es en realidad una cubierta que protege su primer par de alas. 

¿Cómo reconocer una catarina?

Las catarinas se caracterizan por tener un robusto cuerpo circular muy convexo, con un tamaño que puede ir de dos a diez milímetros, lustroso y en algunos casos cubierto con pelos; en la zona ventral es plano y por encima sus colores son normalmente rojo, anaranjado, amarillo y negro.

Como todos los escarabajos y otros insectos, las catarinas llevan a cabo una metamorfosis completa, es decir, pasan por una fase inmadura o larvaria –como las mariposas–, siendo entonces muy similares a una oruga, con la salvedad de que sus tres pares de patas articuladas son más largos.

Esta forma inmadura en un cuerpo blando le permite aumentar su talla fácilmente mientras se alimenta. Dependiendo de la especie, su cuerpo puede estar cubierto por tubérculos semejantes a espinas, y en algunos casos por secreciones algodonosas.

Todas las larvas de las diferentes especies de catarinas nacen de huevos depositados normalmente en grupos y adheridos sobre las hojas de hierbas y árboles; por lo regular son de forma ovalada y de color anaranjado o amarillo.

La transformación de la larva en su conocida forma adulta ocurre mediante la fase conocida como “pupa” o “capullo”, cuando la larva se adhiere a una superficie con su parte posterior y se despoja de su viejo exoesqueleto o “piel”, tomando entonces una forma ovalada en la que ya se pueden apreciar algunas características del adulto, la que permanece inmóvil durante algún tiempo; dependiendo de la especie y condiciones climáticas, ese lapso puede ir de unos días hasta más de un mes. De esa pupa emerge más tarde el adulto, de manera similar a cuando la larva mudó su último exoesqueleto.

¿Qué comen las catarinas?

La mayoría de las catarinas son carnívoras ya que tienen una alimentación basada en organismos minúsculos de cuerpo blando, como insectos con escama, piojos harinosos, mosquitas blancas, pulgones, ácaros, huevos de otros insectos, larvas u orugas, e incluso algunas son caníbales; sin embargo, a veces pueden llegar a consumir polen o néctar de ciertas plantas si no encuentran alguna presa cerca. Hay también especies de catarinas vegetarianas, como las pertenecientes a la subfamilia Epilachninae, que se alimentan sobre todo de hongos o polen.

¿Por qué son guardianas de huertos y jardines?

A las catarinas las consideramos “guardianas de huertos y jardines” debido a que la mayoría de ellas son carnívoras y, como ya dijimos, se comen a todos los insectos de cuerpo blando que hallan a su alcance y que son generalmente muy dañinos para la agricultura y para algunas plantas ornamentales.

Así, una larva de catarina puede consumir aproximadamente entre trescientos y quinientos pulgones durante su desarrollo, aunque esta cantidad puede variar dependiendo del tamaño del pulgón, de modo que puede llegar a comerse a más de mil.

A medida que las larvas de las catarinas van creciendo, se vuelven “selectivas” con su alimento, y escogen entonces los insectos blandos de mayor tamaño. Una catarina madura es menos comelona que las larvas ya que se alimenta con entre cuatro y ocho pulgones adultos diarios en promedio.

Haciendo cuentas, una sola catarina puede consumir entre mil y ocho mil insectos en toda su vida, y de ahí su gran importancia; por ello, en algunos biolaboratorios que se dedican a la producción de agentes para control de plagas agrícolas las crían masivamente y las distribuyen luego en los campos afectados por plagas que ellas pueden combatir. Sin embargo, no todas las catarinas son benéficas, ya que las vegetarianas son en algunos casos importantes plagas agrícolas.

Así que si ven una pequeña catarina, protéjanla; recuerden que desempeña un papel muy valioso y que posiblemente esté cuidando su jardín y algunos vegetales de su mesa al controlar de una manera natural a los insectos nocivos.

Otras Curiosidades.

  • Por su color rojo, otros animales piensan que son venenosas, pero no es así.
  • Las mariquitas son de diferentes colores, dependiendo de la especie.
  • Si se sienten amenazadas se pueden quedar inmóviles para fingir que están muertas. 
  • Su longevidad depende de cada especie de mariquita. Podemos decir que viven una media de un año, pero otras mariquitas pueden llegar a vivir hasta tres años.
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