Zoología

Las babosas marinas roban a las algas su sistema fotosintético en beneficio propio | Video.

El animal cercano a la costa se convierte en una planta después de robar pequeños paneles solares y almacenarlos en su intestino.

Según un estudio realizado por la Universidad de Rutgers-New Brunswick y otros científicos, en un logro increíble similar a agregar paneles solares a su cuerpo, una babosa del mar del noreste aspira materias primas de algas para proporcionar su suministro de energía solar de por vida.

«Es una hazaña notable porque es muy inusual que un animal se comporte como una planta y sobreviva únicamente con la fotosíntesis», dijo Debashish Bhattacharya, autor principal del estudio y profesor distinguido en el Departamento de Bioquímica y Microbiología en Rutgers – New Brunswick

La implicación más amplia está en el campo de la fotosíntesis artificial. Es decir, si podemos descubrir cómo la babosa mantiene los plástidos aislados y robados para fijar el carbono sin el núcleo de la planta, entonces quizás también podamos aprovechar los plástidos aislados por la eternidad como máquinas verdes para crear bioproductos o energía. 

El paradigma existente es que, para producir energía verde, necesitamos la planta o alga para ejecutar el orgánulo fotosintético, pero la babosa nos muestra que este no tiene que ser el caso, dijo Debashish Bhattacharya.

La babosa marina Elysia chlorotica, un molusco que puede crecer hasta más de dos pulgadas de largo, se ha encontrado en la zona intermareal entre Nueva Escocia, Canadá y Martha’s Vineyard, Massachusetts, así como en Florida. 

Las babosas marinas juveniles comen la alga marrón no tóxica Vaucheria litorea y se vuelven fotosintéticas, o alimentadas por energía solar, después de robar millones de plastidios de algas, que son como pequeños paneles solares, y almacenarlos en su revestimiento intestinal, según el estudio publicado en línea en la revista. Biología Molecular y Evolución.

La fotosíntesis es cuando las algas y las plantas usan la luz solar para crear energía química (azúcares) a partir del dióxido de carbono y el agua. Los plástidos de las algas marrones son orgánulos fotosintéticos (como los órganos de animales y personas) con clorofila, un pigmento verde que absorbe la luz.

Esta alga en particular es una fuente de alimento ideal porque no tiene paredes entre las células adyacentes en su cuerpo y es esencialmente un tubo largo cargado de núcleos y plastidios, dijo Bhattacharya. «Cuando la babosa de mar hace un agujero en la pared celular exterior, puede aspirar el contenido de la célula y reunir todos los plástidos de algas a la vez», dijo.

Según los estudios de otras babosas marinas, algunos científicos han argumentado que roban y almacenan plastidios como alimento para ser digeridos durante tiempos difíciles, como los camellos que almacenan grasa en sus jorobas, dijo Bhattacharya. Este estudio demostró que ese no es el caso de Elysia chlorotica con energía solar.

«Tiene esta notable capacidad para robar estos plástidos de algas, dejar de alimentarse y sobrevivir a la fotosíntesis de las algas durante los próximos seis a ocho meses», dijo.

El equipo de Rutgers y otros científicos utilizaron la secuenciación de ARN (expresión génica) para probar su hipótesis de suministro de energía solar. Los datos muestran que la babosa responde activamente a los plástidos robados protegiéndolos de la digestión y activando los genes animales para utilizar los productos fotosintéticos de algas. Sus hallazgos reflejan los que se encuentran en los corales que mantienen dinoflagelados (también algas), como células intactas y no plastidios robados, en las relaciones simbióticas.

Mientras que Elysia chlorotica almacena plástidos, los núcleos de algas que también son absorbidos no sobreviven, y los científicos aún no saben cómo la babosa de mar mantiene los plástidos y la fotosíntesis durante meses sin los núcleos que normalmente se necesitan para controlar su función, Bhattacharya dijo.

Mayor información en: Cheong Xin Chan, Pavel Vaysberg, Dana C Price, Karen N Pelletreau, Mary E Rumpho, et al. «Active Host Response to Algal Symbionts in the Sea Slug Elysia chlorotica». Biología Molecular y Evolución, Published: 05 April 2018.

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