Zoología

La primera secuenciación genómica de tuatara abre la bóveda a secretos evolutivos nunca antes registrado.

En una primicia mundial, los científicos de la Universidad de Otago en asociación con Ngātiwai iwi y un equipo global de colaboradores han secuenciado el genoma del tuatara, un reptil raro cuyos antepasados ​​vagaron por la tierra con dinosaurios. Los hallazgos sobre este notable reptil, que se encuentra solo en Nueva Zelanda, se han publicado en la revista científica Nature. 

El autor principal, el profesor Neil Gemmell, genetista del Departamento de Anatomía de la Universidad de Otago, dice que la secuenciación del genoma de tuatara, que es un 67 % más grande que el genoma humano, ha revelado una arquitectura genómica diferente a todo lo informado anteriormente, y ayudó confirman la posición evolutiva y la historia de vida única de este antiguo reptil.

«Si consideramos un árbol de la vida, con especies que divergen con el tiempo y se dividen en grupos como reptiles, aves y mamíferos, finalmente podemos ver con cierta certeza dónde se sienta el tuátara», dice el profesor Gemmell.

Los tuátaras han estado en su propia rama del árbol evolutivo durante una cantidad asombrosa de tiempo, con estimaciones previas de divergencia que van desde 150 a 250 millones de años; y sin parientes cercanos, la posición del tuátara en el árbol de la vida ha sido polémica durante mucho tiempo. 

Algunos argumentan que los tuatara están más estrechamente relacionados con las aves, los cocodrilos y las tortugas, mientras que otros dicen que provienen de un ancestro común compartido con lagartos y serpientes. Esta nueva investigación coloca a los tuatara firmemente en la rama compartida con lagartos y serpientes, pero parecen haberse separado en su propia trayectoria durante unos 250 millones de años.

 “Probar la posición filogenética del tuátara de una manera sólida es emocionante, pero vemos que el mayor descubrimiento en esta investigación es descubrir el código genético y comenzar a explorar aspectos de la biología que hacen que esta especie sea tan única, al mismo tiempo que desarrollamos nueva información que nos ayude a conservar mejor este taonga o tesoro especial”, dice el profesor Gemmell.

Un área de particular interés es comprender cómo los tuatara, pueden vivir más de 100 años. El examen de algunos de los genes implicados en la protección del cuerpo de los estragos de la edad encontró que los tuatara tienen más de estos genes que cualquier otra especie de vertebrados examinada hasta ahora.

“¿Podría ser esta una de las claves de su larga vida útil? Los tuátaras tampoco parecen contraer muchas enfermedades, por lo que investigar qué factores genéticos podrían protegerlos es otro punto de enfoque de nuestro estudio, ya que también hemos explorado los aspectos genéticos que sustentan la visión, el olfato y la regulación de la temperatura de los tuátaras”. Añade el profesor Gemmell.

Otro aspecto significativo de la investigación ha sido la colaboración con los iwi locales (tribu indígena maorí) Ngātiwai, y el profesor Gemmell cree que el proyecto proporciona un ejemplo actual para los equipos de investigación que buscan trabajar en colaboración con las comunidades indígenas. 

Él dice que trabajar junto con Ngātiwai ha sido increíblemente gratificante, ya que brindó la oportunidad de explicar lo que el equipo de investigación quería hacer y por qué, y le dio a Ngātiwai la oportunidad de compartir su relación con tuatara.

Mayor información: Neil J. Gemmell, Kim Rutherford, […] Ngatiwai Trust Board. «The tuatara genome reveals ancient features of amniote evolution». Nature, Published: 05 August 2020.

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