Descubren los colores que más atraen a los mosquitos.

Se acerca la primavera y las larvas de los mosquitos comienzan a transformarse en insectos adultos. Hay más de 3 000 especies de mosquitos y no son cosa de broma. Esos minúsculos insectos, cuyo peso máximo apenas supera los dos miligramos, contribuyen a más de 725 000 muertes de seres humanos al año.

Aparte de conocer que los mosquitos se sienten atraídos por el dióxido de carbono que emitimos, una nueva investigación sugiere que los mosquitos también se sientes atraídos por algunos colores específicos.

La nueva investigación dirigida por científicos de la Universidad de Washington indica que una especie de mosquito común, después de detectar un gas revelador que exhalamos, vuela hacia colores específicos, incluidos el rojo, el naranja, el negro y el cian. 

Los mosquitos ignoran otros colores, como el verde, el morado, el azul y el blanco. Los investigadores creen que estos hallazgos ayudan a explicar cómo los mosquitos encuentran huéspedes, ya que la piel humana, independientemente de la pigmentación general, emite una fuerte «señal» de color rojo anaranjado a sus ojos.

“Los mosquitos parecen usar olores para ayudarlos a distinguir lo que está cerca, como un huésped para picar”, señala Jeffrey Riffell, profesor de biología de la UW. “Cuando huelen compuestos específicos, como el CO2 de nuestro aliento, ese olor estimula los ojos para buscar colores específicos y otros patrones visuales, que están asociados con un huésped potencial, y se dirigen a ellos”.

Los resultados, publicados en Nature Communications, revelan cómo el sentido del olfato del mosquito, influye en la forma en que el mosquito responde a las señales visuales. Saber qué colores atraen a los mosquitos hambrientos y cuáles no, puede ayudar a diseñar mejores repelentes, trampas y otros métodos para mantener a raya a los mosquitos.

Una de las preguntas más comunes que me hacen es, ¿Qué puedo hacer para evitar que los mosquitos me piquen?, dijo Riffell, autor principal del estudio. Se solía ​​decir que hay tres señales principales que atraen a los mosquitos: tu aliento, tu sudor y la temperatura de tu piel. 

En este estudio, los investigadores encontraron la cuarta señal: el color rojo, que no solo se puede encontrar en tu ropa, sino que también se encuentra en la piel de todos. No importa el tono la piel, todos emitimos una fuerte firma roja. Filtrar esos colores atractivos en nuestra piel, o usar ropa que evite esos colores, podría ser otra forma de prevenir las picaduras de mosquitos.

En sus experimentos, el equipo rastreó el comportamiento de los mosquitos de la fiebre amarilla, Aedes aegypti, exponiéndolos a los diferentes tipos de señales visuales y olfativas. 

Como todas las especies de mosquitos, solo las hembras pican y las picaduras de A. aegypti pueden transmitir el dengue, la fiebre amarilla, el chikungunya y el zika. 

Los investigadores rastrearon mosquitos individuales en cámaras de prueba en miniatura, en las que rociaron olores específicos y presentaron diferentes tipos de patrones visuales, como un punto de color o una mano humana sabrosa.

Sin ningún estímulo de olor, los mosquitos ignoraron en gran medida un punto en el fondo de la cámara, independientemente del color. Después de una rociada de CO2 en la cámara, los mosquitos continuaron ignorando el punto si era de color verde, azul o morado. Pero si el punto era rojo, naranja, negro o cian, los mosquitos volarían hacia él.

Los humanos no pueden oler el CO2, que es el gas que nosotros y otros animales exhalamos con cada respiración. Los mosquitos si pueden oler el CO2.

Investigaciones anteriores realizadas por el equipo de Riffell y otros grupos mostraron que oler el CO2 aumenta el nivel de actividad de los mosquitos hembra. 

Los experimentos con puntos de colores revelaron que después de oler el CO2, los ojos de estos mosquitos prefieren ciertas longitudes de onda en el espectro visual.

Por ejemplo, la mayoría de los humanos tienen una visión de «color verdadero»: vemos diferentes longitudes de onda de luz como colores distintos: 650 nanómetros se muestran en rojo, mientras que las longitudes de onda de 450 nanómetros se ven en azul.

Los investigadores no saben si los mosquitos perciben los colores de la misma manera que lo hacen nuestros ojos. Pero la mayoría de los colores que prefieren los mosquitos después de oler el CO2 (naranja, rojo y negro) corresponden a longitudes de onda de luz más largas. 

La piel humana, independientemente de la pigmentación, también emite una señal de longitud de onda larga en el rango rojo-naranja.

Cuando el equipo de Riffell repitió los experimentos de la cámara con tarjetas de pigmentación del tono de la piel humana, o la mano desnuda de un investigador, los mosquitos volaron nuevamente hacia el estímulo visual solo después de que se roció CO2 en la cámara. 

Cuestión de genes

Los genes determinan la preferencia de los mosquitos hembras por los colores rojo-naranja. Los mosquitos con una copia mutante de un gen necesario para oler el CO2 ya no mostraron una preferencia de color en la cámara de prueba. 

Otra cepa de mosquitos mutantes, con un cambio relacionado con la visión por lo que ya no podían «ver» largas longitudes de onda de luz, eran más daltónicos en presencia de CO2.

El gen opsina-2, que está sintonizado con la banda verde a naranja del espectro visual, tiene una expresión muy alta en la retina del mosquito. Los resultados de este y otros estudios sugieren que la opsina-1 y la opsina-2 juegan un papel importante en la determinación de la preferencia por la atracción visual hacia la piel humana.

Se necesita más investigación para determinar cómo otras señales visuales y de olor, como las secreciones de la piel, ayudan a los mosquitos a atacar a los posibles huéspedes a corta distancia. 

Otras especies de mosquitos también pueden tener diferentes preferencias de color, según su especie huésped preferida. Pero estos nuevos hallazgos agregan una nueva capa al control de mosquitos.

Referencia: Alonso San Alberto, D., Rusch, C., Zhan, Y. et al. «The olfactory gating of visual preferences to human skin and visible spectra in mosquitoes». Nat Commun, 04 February 2022.

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