Salud-Bienestar

Un médico responde 5 preguntas sobre Covid-19 asintomático.

Los análisis de sangre que verifican la exposición al coronavirus están comenzando a aparecer en línea, y los resultados preliminares sugieren que muchas personas han sido infectadas sin saberlo. 

Incluso las personas que eventualmente experimentan los síntomas comunes de COVID-19 no comienzan a toser y a aumentar la fiebre en el momento en que se infectan.

William Petri es profesor de medicina y microbiología en la Universidad de Virginia y se especializa en enfermedades infecciosas. Aquí, repasa lo que se conoce y lo que no se trata de casos asintomáticos de COVID-19.

¿Qué tan común es que las personas se contraigan y combatan los virus sin saberlo?

En general, tener una infección sin ningún síntoma es común. Quizás el ejemplo más infame fue la fiebre tifoidea Mary, que transmitió la fiebre tifoidea a otras personas sin tener ningún síntoma a principios del siglo XX.

Mis colegas y yo hemos descubierto que el cuerpo combate muchas infecciones sin que la persona lo sepa. Por ejemplo, cuando seguimos cuidadosamente a los niños para detectar la infección por el parásito Cryptosporidia, una de las principales causas de diarrea, casi la mitad de las personas con infecciones no mostraron ningún síntoma.

En el caso de la gripe, se estima que entre el 5% y el 25% de las infecciones ocurren sin síntomas.

En su mayor parte, los síntomas son en realidad un efecto secundario de combatir una infección. El sistema inmune tarda un poco en recuperar esa defensa, por lo que algunos casos se consideran más presintomáticos que asintomáticos.

¿Cómo puede alguien transmitir el coronavirus si no está tosiendo o estornudando?

Todos están en guardia contra las gotas que salen de la tos o estornudos de un paciente con coronavirus. Son una gran razón por la cual los funcionarios de salud pública han sugerido que todos deberían usar máscaras.

Pero el virus también se propaga a través de exhalaciones normales que pueden transportar pequeñas gotas que contienen el virus. Una respiración regular puede propagar el virus varios pies o más.

La propagación también puede provenir de fómites: superficies, como el pomo de la puerta o el asa de un carrito de supermercado, que están contaminadas con el coronavirus por el contacto de una persona infectada.

¿Qué se sabe sobre lo contagiosa que puede ser una persona asintomática?

Pase lo que pase, si ha estado expuesto a alguien con COVID-19, debe ponerse en cuarentena durante todo el período de incubación de 14 días. Incluso si se siente bien, aún corre el riesgo de transmitir el coronavirus a otros.

Más recientemente, se ha demostrado que los niveles altos del virus están presentes en las secreciones respiratorias durante el período «presintomático» que puede durar días o más de una semana antes de la fiebre y la tos características de COVID-19. Esta capacidad del virus para ser transmitida por personas sin síntomas es una de las principales razones de la pandemia.

Para saber qué porcentaje de personas tienen anticuerpos anti-coronavirus en su sangre, los departamentos de salud están comenzando a tomar muestras del público, como en esta tienda de comestibles en Nueva York. Agencia de Noticias Xinhua vía Getty Images

Después de una infección asintomática, ¿alguien aún tendría anticuerpos contra el SARS-CoV-2 en la sangre?

La mayoría de las personas están desarrollando anticuerpos después de la recuperación de COVID-19, probablemente incluso aquellos sin síntomas. Es una suposición razonable, por lo que los científicos saben sobre otros coronavirus, que esos anticuerpos ofrecerán alguna medida de protección contra la reinfección. Pero todavía no se sabe nada con seguridad.

Las encuestas serológicas recientes en la ciudad de Nueva York que analizan la sangre de las personas en busca de anticuerpos contra el SARS-CoV-2 indican que hasta uno de cada cinco residentes puede haber sido infectado previamente con COVID-19. Sus sistemas inmunes habían combatido el coronavirus, tanto si sabían que estaban infectados como si no, y muchos aparentemente no.

¿Qué tan extendida es la infección asintomática por COVID-19?

Nadie lo sabe con certeza, y por el momento mucha de la evidencia es anecdótica.

Para un pequeño ejemplo, considere el hogar de ancianos en Washington donde muchos residentes se infectaron. Veintitrés dieron positivo. Diez de ellos ya estaban enfermos. Diez síntomas eventualmente más desarrollados. Pero tres personas que dieron positivo nunca contrajeron la enfermedad.

Cuando los médicos evaluaron a 397 personas que se alojaban en un refugio para personas sin hogar en Boston, el 36% dio positivo por COVID-19, y ninguno de ellos se había quejado de ningún síntoma.

En el caso de los ciudadanos japoneses evacuados de Wuhan, China y examinados para detectar COVID-19, el 30% de los infectados eran asintomáticos.

Un estudio italiano preimpreso que aún no ha sido revisado por pares encontró que el 43% de las personas que dieron positivo para COVID-19 no mostraron síntomas. De preocupación: los investigadores no encontraron diferencias en cuán potencialmente contagiosas eran las personas con y sin síntomas, según la cantidad de virus que la prueba encontró en las muestras de los individuos.

Las encuestas serológicas de anticuerpos que están en marcha en diferentes partes del  país agregan más evidencia de que un buen número, posiblemente entre el 10% y el 40%, de los infectados podría no experimentar síntomas.

La infección asintomática por SARS-CoV-2 parece ser común y continuará complicando los esfuerzos para controlar la pandemia.

Autor: William Petri Profesor de Medicina, Universidad de Virginia. Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons.

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