Zoología

Por culpa de los humanos las luciérnagas enfrentan amenazas globales.

La pérdida de hábitat, el uso de pesticidas y, sorprendentemente, la luz artificial son las tres amenazas más graves que ponen en peligro a las luciérnagas en todo el mundo, elevando el espectro de extinción para ciertas especies y los impactos relacionados en la biodiversidad y ecoturismo, según un equipo de biólogos liderado por la Universidad de Tufts asociado con la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Las luciérnagas pertenecen a un grupo de insectos extendido y económicamente importante, con más de 2.000 especies diferentes repartidas por todo el mundo. 

Para comprender mejor qué amenazas enfrentan las luciérnagas, el equipo dirigido por Sara Lewis, profesora de biología en la Universidad de Tufts, encuestó a expertos en luciérnagas de todo el mundo para evaluar las amenazas más importantes para la supervivencia de sus especies locales.

Su artículo de perspectiva, publicado en Bioscience, suena una campana de advertencia sobre el futuro de los insectos, destacando las amenazas específicas y la vulnerabilidad de las diferentes especies en las regiones geográficas.

Según los encuestados, la pérdida de hábitat es la amenaza más crítica para la supervivencia de la luciérnaga en la mayoría de las regiones geoográficas, seguida de la contaminación lumínica y el uso de pesticidas.

«Muchas especies de vida silvestre están disminuyendo porque su hábitat se está reduciendo», dijo Lewis, «así que no fue una gran sorpresa que la pérdida de hábitat se considerara la mayor amenaza». 

Algunas luciérnagas son golpeadas especialmente cuando desaparece su hábitat porque necesitan condiciones especiales para completar su ciclo de vida. 

Por ejemplo, una luciérnaga malaya [Pteroptyx tener], famosa por sus pantallas con flash sincronizado, es especialista en manglares”. Como se informó en el artículo, el trabajo previo ha revelado una disminución drástica en esta especie luego de la conversión de su hábitat de manglar a plantaciones de aceite de palma y granjas de acuicultura.

Un resultado sorprendente que surgió de la encuesta fue que, a nivel mundial, la contaminación lumínica se consideraba la segunda amenaza más grave para las luciérnagas.

La luz artificial en la noche ha crecido exponencialmente durante el siglo pasado. «Además de alterar los biorritmos naturales, incluido el nuestro, la contaminación lumínica realmente arruina los rituales de apareamiento de las luciérnagas», explicó Avalon Owens, Ph.D. candidato en biología en Tufts y coautor del estudio. 

Muchas luciérnagas dependen de la bioluminiscencia para encontrar y atraer a sus parejas, y el trabajo anterior ha demostrado que demasiada luz artificial puede interferir con estos intercambios de cortejo. Cambiar a LED energéticamente eficientes y demasiado brillantes no ayuda. «Más brillante no es necesariamente mejor», dice Owens.

Los expertos en luciérnagas vieron el uso agrícola generalizado de pesticidas como otra amenaza clave para la supervivencia de la luciérnaga.

La mayor parte de la exposición a insecticidas ocurre durante las etapas larvarias, porque las luciérnagas juveniles pasan hasta dos años viviendo bajo tierra o bajo el agua. 

Los insecticidas como los organofosforados y los neonicotinoides están diseñados para matar las plagas, pero también tienen efectos fuera del objetivo en los insectos beneficiosos. Si bien se necesita más investigación, la evidencia muestra que muchos insecticidas de uso común son perjudiciales para las luciérnagas.

Al iluminar estas amenazas y evaluar el estado de conservación de las especies de luciérnagas en todo el mundo, los investigadores apuntan a preservar las luces mágicas de las luciérnagas para que las generaciones futuras disfruten. 

«Nuestro objetivo es hacer que este conocimiento esté disponible para los administradores de tierras, los encargados de formular políticas y los fanáticos de las luciérnagas en todas partes», dice el coautor Sonny Wong de la Sociedad de la Naturaleza de Malasia. «Queremos mantener a las luciérnagas iluminando nuestras noches durante mucho, mucho tiempo».

Mayor información: Sara M Lewis, Choong Hay Wong, Avalon C S Owens, Candace Fallon, et al. «A Global Perspective on Firefly Extinction Threats». BioScience, published: 03 February 2020.

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