Ecología

Los bosques tropicales de la Amazonia y África pierden su capacidad para absorber el dióxido de carbono.

El área total del mundo cubierta por bosques tropicales está disminuyendo debido a la deforestación, la degradación de la tierra y los incendios, una tendencia que ha aumentado en los últimos años. 

Al mismo tiempo, el cambio climático inducido por el hombre está alterando el funcionamiento de los bosques tropicales

Advirtieron en un estudio que las selvas tropicales podrían inclinarse desde la absorción de carbono hasta convertirse en una fuente de emisiones más rápido de lo que los científicos habían esperado anteriormente, un cambio que podría ocurrir en el Amazonas a mediados de la década de 2030.

«La causa de esto son los impactos del cambio climático, en términos de estrés por calor y sequías, en estos bosques intactos restantes», dijo Simon Lewis, autor principal del estudio publicado en la revista Nature y profesor de la Universidad de Leeds en Gran Bretaña.

La evidencia de que los bosques habían comenzado el proceso de convertirse de un sumidero de carbono en una fuente era «increíblemente preocupante», dijo a la Fundación Thomson Reuters.

«La humanidad ha tenido mucha suerte hasta ahora en que estos bosques han estado limpiando nuestra contaminación, y es posible que no sigan haciéndolo por tanto tiempo», agregó.

Grandes extensiones de selva tropical, incluidas las de Indonesia, Brasil y la República Democrática del Congo, ayudan a regular las precipitaciones, prevenir inundaciones, proteger la biodiversidad y limitar el cambio climático.

Pero el estudio de 30 años, dirigido por la Universidad de Leeds e involucrando a casi 100 instituciones, mostró que la ingesta de carbono por parte de los «bosques tropicales intactos» alcanzó su punto máximo en la década de 1990 y había disminuido en un tercio en la década de 2010.

Los bosques intactos son grandes áreas de bosque continuo sin signos de actividad humana intensiva como la agricultura o la tala. Forman parte de los aproximadamente 5.500 millones de hectáreas de bosque del mundo.

Los árboles aspiran dióxido de carbono del aire, el principal gas de efecto invernadero que calienta el clima de la Tierra, y almacenan carbono, que liberan cuando se cortan y se queman o se pudren.

Los bosques tropicales son enormes reservas de carbono, que almacenan 250 mil millones de toneladas solo en sus árboles, una cantidad equivalente a 90 años de emisiones mundiales de combustibles fósiles en los niveles actuales.

Los modelos científicos suelen predecir que el papel de los bosques tropicales en el almacenamiento de carbono continuaría durante décadas.

Pero su capacidad para compensar las emisiones humanas está disminuyendo más rápido de lo que se pensaba, dijo Lewis.

«Después de años de trabajo en las selvas tropicales del Congo y el Amazonas, hemos descubierto que uno de los impactos más preocupantes del cambio climático ya ha comenzado», dijo. «Esto es décadas antes incluso de los modelos climáticos más pesimistas».

La forma de mantener los bosques tropicales a medida que el carbono se hunde «es estabilizar el clima» mediante la reducción de las emisiones, principalmente del uso de combustibles fósiles, al «cero neto», dijo Lewis.

Sequías mortales.

Los investigadores, que rastrearon el crecimiento y la muerte de 300,000 árboles en África y el Amazonas, descubrieron que los bosques tropicales no perturbados habían comenzado el proceso de cambiar de un sumidero de carbono a una fuente, en gran parte debido a las pérdidas de carbono de los árboles que mueren.

«El dióxido de carbono adicional aumenta el crecimiento de los árboles, pero cada año este efecto se ve cada vez más contrarrestado por los impactos negativos de las temperaturas más altas y las sequías que retrasan el crecimiento y pueden matar árboles», dijo el autor principal del estudio, Wannes Hubau, del Museo Real de África Central en Bélgica.

«Nuestro modelo de estos factores muestra una disminución futura a largo plazo en el sumidero africano y que el sumidero amazónico continuará debilitándose rápidamente, lo que pronosticamos que se convertirá en una fuente de carbono a mediados de la década de 2030», agregó en un comunicado.

En la década de 1990, los bosques tropicales intactos eliminaron alrededor de 46 mil millones de toneladas de dióxido de carbono de la atmósfera, disminuyendo a un estimado de 25 mil millones de toneladas en la década de 2010, según el estudio.

La capacidad perdida del sumidero fue de 21 mil millones de toneladas de dióxido de carbono, lo mismo que una década de emisiones de combustibles fósiles de Gran Bretaña, Alemania, Francia y Canadá juntas, agregó.

Los bosques tropicales intactos eliminaron el 17% de las emisiones de dióxido de carbono producidas por el hombre en la década de 1990, pero eso cayó al 6% en la década de 2010.

La disminución se debió a que esos bosques, cuya área se redujo en un 19%, absorbieron un tercio menos de carbono, mientras que las emisiones globales de carbono se dispararon en un 46%, según el estudio.

Los trópicos perdieron 12 millones de hectáreas de cobertura arbórea en 2018, incluidos 3,6 millones de hectáreas de selva tropical antigua, un área del tamaño de Bélgica, en gran parte debido a incendios, limpieza de tierras para granjas y minería, según el servicio de monitoreo Global Forest Watch.

Mayor información: Wannes Hubau, Simon L. Lewis, […] Lise Zemagho. «Asynchronous carbon sink saturation in African and Amazonian tropical forests». Nature, Published: 04 March 2020.

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