Curiosity.
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La NASA podría haber descubierto una pista de una forma de vida pasada en Marte.

Unos compuestos orgánicos descubiertos recientemente en la superficie de Marte por el róver Curiosity de la NASA serían consistentes con la presencia de vida pasada en el planeta rojo, sugiere un nuevo estudio publicado en la revista Astrobiology.

Los compuestos orgánicos llamados tiofenos se encuentran en la Tierra en carbón, petróleo crudo y, curiosamente, en trufas blancas, el hongo amado por los epicúreos y los cerdos salvajes.

También se descubrieron recientemente tiofenos en Marte, y el astrobiólogo de la Universidad Estatal de Washington, Dirk Schulze-Makuch, cree que su presencia sería coherente con la presencia de los primeros años de vida en Marte.

Su trabajo sugiere que un proceso biológico, que probablemente involucra bacterias en lugar de una trufa, puede haber jugado un papel en la existencia del  compuesto orgánico en el suelo marciano.

«Identificamos varias vías biológicas para tiofenos que parecen más probables que las químicas, pero aún necesitamos pruebas», dijo Dirk Schulze-Makuch. «Si encuentras tiofenos en la Tierra, entonces pensarías que son biológicos, pero en Marte, por supuesto, la barra para demostrar que tiene que ser un poco más alta».

Las moléculas de tiofeno tienen cuatro átomos de carbono y un átomo de azufre dispuesto en un anillo, y tanto el carbono como el azufre son elementos bioesenciales. Sin embargo, Schulze-Makuch y Heinz no pudieron excluir los procesos no biológicos que conducen a la existencia de estos compuestos en Marte.

Los impactos de meteoros proporcionan una posible explicación abiótica. Los tiofenos también se pueden crear a través de la reducción termoquímica de sulfato, un proceso que involucra un conjunto de compuestos que se calientan a 248 grados Fahrenheit (120 grados Celsius) o más.

En el escenario biológico, las bacterias, que pueden haber existido hace más de tres mil millones de años cuando Marte era más cálido y húmedo, podrían haber facilitado un proceso de reducción de sulfato que resulta en tiofenos. También hay otras vías donde las bacterias descomponen los tiofenos.

Si bien el Curiosity Rover ha proporcionado muchas pistas, utiliza técnicas que dividen moléculas más grandes en componentes, por lo que los científicos solo pueden ver los fragmentos resultantes.

Debería obtenerse más evidencia del próximo rover, el Rosalind Franklin, que se lanzará en julio de 2020. Llevará un Analizador de Moléculas Orgánicas de Marte, o MOMA, que utiliza un método de análisis menos destructivo que permitirá la recolección de moléculas.

Schulze-Makuch y Heinz recomiendan utilizar los datos recopilados por el próximo vehículo explorador para observar los isótopos de carbono y azufre. Los isótopos son variaciones de los elementos químicos que tienen un número diferente de neutrones que la forma típica, lo que resulta en diferencias en la masa.

“Los organismos son ‘perezosos’. Preferirían usar las variaciones de isótopos de luz del elemento porque les cuesta menos energía”, dijo.

Los organismos alteran las proporciones de isótopos pesados ​​y livianos en los compuestos que producen que son sustancialmente diferentes de las proporciones encontradas en sus bloques de construcción, lo que Schulze Makuch llama «una señal reveladora de vida».

Sin embargo, incluso si el próximo rover devuelve esta evidencia isotópica, aún puede no ser suficiente para demostrar definitivamente que hay, o una vez hubo, vida en Marte.

«Como dijo Carl Sagan ‘las afirmaciones extraordinarias requieren evidencia extraordinaria'», dijo Schulze-Makuch. «Creo que la prueba realmente requerirá que enviemos personas allí, y un astronauta mira a través de un microscopio y ve un microbio en movimiento».

Mayor información: Jacob Heinz and Dirk Schulze-Makuch. «Thiophenes on Mars: Biotic or Abiotic Origin?». Astrobiology, Published: 24 Feb 2020.

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