Salud-Bienestar

El útero no es estéril: los bebés sanos nacen con bacterias y hongos en sus intestinos.

Durante los últimos cien años, los científicos han creído que los humanos se desarrollan en un útero que permanece estéril y completamente aislado de la colección de bacterias, hongos y virus que nos enferman cuando emergen al mundo exterior.

Esta teoría se basó en gran medida en el hecho de que era muy difícil cultivar microorganismos vivos recolectados de esta parte del cuerpo en el laboratorio, por lo que los científicos asumieron que no había ninguno en el útero.

Sin embargo, ha habido varios hallazgos importantes este año en esta área de investigación. Mi equipo de la Universidad de Tennessee y otros dos grupos mostraron evidencia de que los microorganismos probablemente están presentes dentro del útero durante el desarrollo normal. 

Específicamente, mi equipo ha descubierto hongos en el intestino de los recién nacidos al nacer. Nuestro trabajo sugiere que el ADN fúngico y posiblemente los hongos vivos pueden cruzar la placenta de la madre al feto como parte normal del embarazo.

Además de ser un investigador científico, también soy un médico que cuida a bebés prematuros en cuidados intensivos. Mi trabajo con estos pequeños bebés me hizo preguntarme cuándo los cuerpos humanos comenzarán su primera asociación con los hongos que viven naturalmente en nuestras entrañas. 

Todos los humanos tienen bacterias y hongos microscópicos, como las levaduras que hacen que el pan se levante o fermenten cerveza, que viven en nuestros cuerpos como nuestros socios. En mi laboratorio, nos esforzamos por comprender cuándo las bacterias y hongos que viven dentro y sobre el bebé comienzan a formar esta relación saludable.

¿El útero es realmente estéril?

La cuestión de si el útero es estéril comenzó hace varios años cuando un equipo del laboratorio de medicina materno-fetal de Kjersti Aagaard publicó una investigación impresionante que revela que el feto podría estar expuesto a bacterias durante el embarazo, lo que desmintió efectivamente la hipótesis de un útero estéril de un siglo de antigüedad.

Pero en los últimos meses ha surgido un acalorado debate cuando un grupo de científicos sugirió que los investigadores, incluido Aagaard, habían confundido las bacterias ambientales que contaminan sus muestras con bacterias que viven en la placenta. Afirmaron que no había bacterias en la placenta y que el útero era estéril, como la mayoría de los científicos habían creído originalmente.

Agregando más apoyo a sus hallazgos anteriores, Aagaard publicó un estudio en agosto que usó un tinte brillante para ver bacterias en la placenta bajo un microscopio. Otro grupo también publicó hallazgos similares en humanos y ratones. Estos estudios y los nuestros respaldan aún más la nueva idea de que el útero no es estéril.

Pero todavía nadie sabía cuándo los bebés entran en contacto con sus primeros hongos. Antes de que pudiera entender si este proceso iba mal en los bebés prematuros y los enfermaba, primero necesitaba saber cómo se supone que suceda en los bebés sanos.

Detectar hongos

Para abordar esa pregunta, mis colegas y yo recolectamos muestras de meconio de 37 bebés maduros, que nacieron después de 37 semanas de embarazo. También recolectamos muestras de 34 bebés prematuros que nacieron antes de esta etapa. El meconio es el material pegajoso similar al alquitrán que los bebés pasan dentro del primer día o dos de nacimiento antes de que produzcan heces normales.

Luego cultivamos los microorganismos del meconio usando cámaras sin oxígeno que imitan el ambiente sin aire del intestino. Para clasificar los microbios, empleamos una nueva técnica que utiliza ADN para identificar el género de microbios en una muestra.

Para nuestra sorpresa, encontramos ADN fúngico en casi todos los bebés, incluso en bebés prematuros nacidos después de solo 23 en lugar de las 40 semanas normales de embarazo.

Medimos un aumento gradual en la cantidad y tipos de hongos de cada bebé, dependiendo de cuánto tiempo haya permanecido dentro de la madre antes del nacimiento. Este aumento con el tiempo respalda la idea de que la colonización por hongos es un proceso natural y que los hongos se acumulan lenta y constantemente en el feto durante el embarazo.

Las diferencias en bacterias intestinales y hongos entre los bebés prematuros y a término fueron muy consistentes y claras. Fue posible predecir con precisión si la muestra de meconio provenía de un bebé que fue a término o prematuro.

¿Podría el nacimiento de bebés estar relacionado prematuramente con los tipos de microbios y hongos en el útero? mindfullness / Shutterstock.com

Los hongos se encuentran en el intestino normal del recién nacido al nacer.

Sin embargo, una diferencia notable fue que los hongos Candida se encontraron en más bebés prematuros. Las comunidades intestinales de varios bebés prematuros en nuestro estudio estaban dominadas por Candida, algunas eran casi completamente Candida

A diferencia de la mayoría de los hongos que estudiamos, que están naturalmente presentes en el intestino, esto nos hizo preguntarnos si tener demasiado de estos hongos demasiado temprano en la vida podría ser una de las muchas causas de parto prematuro. 

Normalmente Candida vive inofensivamente en nuestras entrañas, pero ocasionalmente puede desencadenar infecciones por hongos; Si invade la sangre, puede enfermar gravemente a un bebé prematuro.

Nuestro equipo está explorando cómo los hongos comienzan a colonizar el intestino recién nacido y qué sucede cuando este proceso sale mal. Si bien quedan muchas posibilidades por explorar, si la formación de comunidades fúngicas tempranas no se lleva a cabo como de costumbre, podría provocar asma y potencialmente obesidad

Para que los científicos entiendan si este proceso no está sucediendo correctamente, debemos entender cómo se supone que se forman las primeras comunidades fúngicas en los recién nacidos. Nuestro estudio es un primer paso clave en este camino.

Autor: Kent Willis Profesor Asistente de Neonatología, Universidad de Tennessee. Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons.

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