Microbiología

¿Qué son los virus y por qué nos enferman tanto? 5 preguntas respondidas.

1 ¿Qué es un virus?

Definir un virus ha sido un desafío, porque cada vez que encontramos una buena definición, alguien descubre un virus que infringe las reglas. Los virus son entidades que infectan la vida celular. Son muy diversos. 

Los más simples solo tienen un par de genes hechos de ARN o ADN envueltos en una capa de proteína. Otros tienen cientos de genes, más que algunas bacterias.

Todos los virus son en última instancia parásitos. Requieren un host para la replicación. No pueden generar su propia energía como las células.

2 ¿Por qué un virus enferma a las personas?

Cuando aparece una nueva enfermedad del virus humano, con mayor frecuencia se debe a que el virus ha saltado de una especie diferente a los humanos. Los peores virus son a menudo los que recientemente han saltado a la especie.

Después de saltar especies, el virus pasa por un proceso de adaptación a su nuevo huésped. El verdadero desafío, sin embargo, es para el anfitrión. Mientras intenta descubrir cómo adaptarse a una invasión de algo completamente nuevo, el sistema inmunitario reacciona de forma exagerada. 

Esto es lo que enferma al huésped. Por lo general, no es una ventaja para el virus enfermar a las personas; Es un accidente que el sistema inmunitario de los anfitriones reaccione de forma exagerada a algo que no reconoce.

Los virus que han estado en un huésped durante mucho tiempo tienen menos probabilidades de causar enfermedades. Por ejemplo, el VIH saltó a los humanos de primates salvajes, en cuyos cuerpos no causaba ninguna enfermedad.

Cada relación virus-huésped es diferente. En la mayoría de los casos, los virus no causan ninguna enfermedad, y muchos son beneficiosos. Por ejemplo, en ratones, el virus del herpes previene la infección de la bacteria de la peste.

3 ¿Por qué es tan importante conocer la fuente original?

Si el virus proviene de un animal, saber qué es ese animal puede ayudar a romper la cadena de infección. Conocer la fuente también ayuda a los científicos a comprender las mutaciones que podrían haber ocurrido en el genoma del virus. 

Esto se debe a que el salto de host afecta la variación en un genoma de virus. Cuando un virus ha estado en su huésped durante mucho tiempo, el genoma se ajusta a ese huésped y no se toleran las mutaciones.

4 El SARS era un enemigo formidable, y luego pareció desaparecer. ¿Por qué?

Las medidas para contener el SARS comenzaron temprano, y tuvieron mucho éxito. La clave es detener la cadena de transmisión aislando individuos infectados. 

El SARS tuvo un corto período de incubación; las personas generalmente mostraron síntomas en dos a siete días. No hubo casos documentados de que alguien fuera una fuente de SARS sin mostrar síntomas.

Parar la cadena de transmisión es mucho más difícil cuando el tiempo de incubación es mucho más largo o cuando algunas personas no presentan síntomas. Este puede ser el caso con el virus que causa CoVID-19, por lo que detenerlo puede llevar más tiempo.

5 ¿Cuál es la mejor manera de tratar los virus?

Los virus no responden a los antibióticos, y en algunos casos tomar antibióticos puede empeorar las cosas, porque las bacterias normales en el intestino son una parte importante de la respuesta inmune. 

Los medicamentos antivirales pueden funcionar con algunos virus, pero la tasa de mutación de la mayoría de los virus significa que se vuelven resistentes a los antivirales muy rápidamente.

El mejor tratamiento es darle al paciente las mejores herramientas para permitir que su propio cuerpo combata la infección. Esto generalmente significa descansar y mantenerse hidratado. 

La infección por virus puede suprimir el sistema inmunitario, por lo que los pacientes deben ser monitoreados para detectar infecciones secundarias que puedan requerir otros tratamientos. La prevención es importante. Las personas enfermas necesitan estar aisladas, y las personas sanas deben tomar precauciones.

La mayoría de los virus respiratorios no se transmiten simplemente al inhalarlos de personas enfermas, sino al ponerlos en sus manos con pequeñas gotas que las personas enfermas distribuyen al toser o estornudar, y luego tocar su cara. ¡Lavarse bien las manos es importante!

Autor: Marilyn J. Roossinck Profesor de fitopatología y microbiología ambiental, Universidad Estatal de Pensilvania. Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons.

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