¿Por qué Australia tiene tantos animales peligrosos?

Australia es el hogar de algunas de las criaturas más mortíferas de la Tierra. Desde serpientes hasta arañas y temibles criaturas marinas, este continente lo tiene todo.

Hay muchos animales peligrosos en el mundo. Algunos son peligrosos porque propagan enfermedades, como los mosquitos que pueden transmitir la malaria. Otros son peligrosos porque tienen un veneno mortal, como algunos tipos de serpientes.

Pero, Australia es el país con más animales mortíferos. La medusa caja, el caracol cono jaspeado, el pulpo de anillos azules y el pez piedra, están entre los diez animales más venenosos del mundo, y todos viven en Australia.

Y lo que es más impresionante, Australia alberga 20 de las 25 serpientes más venenosas del mundo, incluidas las 11 primeras.

La serpiente más venenosa del mundo, la taipán del interior, no se encuentra en ningún otro lugar de la Tierra.

También se le llama la serpiente feroz, y lleva suficiente veneno en una sola mordida para matar a unos 250.000 ratones.

Pero, ¿por qué Australia tiene tantos animales altamente venenosos? Para responder a esta pregunta, veamos cómo Australia acabó teniendo tantos tipos de serpientes peligrosas.

Retrocediendo en el tiempo

En primer lugar, tenemos que retroceder 180 millones de años. En ese momento de la historia, África, Sudamérica, India, Australia y la Antártida estaban unidas.

Esta masa de tierra se separó gradualmente, siendo África y Sudamérica las primeras en separarse, seguidas 40 millones de años después por la India y Madagascar. Australia y la Antártida se separaron finalmente hace unos 100 millones de años.

Hoy en día, las serpientes venenosas se encuentran en todos estos lugares, excepto en la Antártida, donde hace demasiado frío para que vivan.

Se cree que, en la masa terrestre combinada anteriormente, había una población de serpientes ancestrales venenosas. Éstas se separaron cuando las masas de tierra se separaron.

Mientras que en otros continentes hay varios tipos de serpientes, las australianas pertenecen casi por completo a un solo grupo, los elápidos. Se trata de un grupo de serpientes que inyectan veneno a sus presas con sus colmillos.

Otros continentes tienen varios ancestros que pueden o no ser venenosos, pero las 140 especies de serpientes terrestres y las 30 marinas de Australia evolucionaron a partir de un único ancestro venenoso.

Evolución

Imagina una serpiente que utiliza el veneno para matar a su presa. Si todas las serpientes tuvieran un veneno de la misma potencia, sólo podrían matar a presas de un determinado tipo o tamaño.

Pero suele haber una diferencia en la potencia del veneno que tiene cada serpiente. Esta variedad es como si las personas tuvieran diferentes alturas o pies de distinto tamaño.

Así, la serpiente con un veneno ligeramente más potente podrá matar a presas que otras serpientes no pueden. Podrá comer más, lo suficiente para sobrevivir y reproducirse, transmitiendo el potente veneno a sus hijos.

Estas serpientes serán capaces de sobrevivir mejor que las que tienen un veneno menos potente, por lo que tener el veneno potente se vuelve cada vez más común. Esto es lo que llamamos el proceso de evolución.

El veneno tiene que ser extremadamente eficaz para garantizar que las presas no escapen o hagan daño a las serpientes.

Y como las presas evolucionan para contrarrestar los efectos del veneno, las serpientes también evolucionan para hacer su veneno aún más potente.

Es probable que Australia tenga los animales más peligrosos porque sus únicos antepasados también lo eran, aunque no tan potentes. Sin embargo, son muy pocos los animales australianos que causan muertes.

Por eso, aunque Australia tenga las especies más mortíferas del mundo, es poco probable que usted sufra daños por ellas, sobre todo porque sólo muerden a los humanos en defensa propia.

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