Zoología

Descubren cuatro nuevas especies de organismos unicelulares gigantes en el fondo del océano pacífico.

Dos nuevos géneros y cuatro nuevas especies de xenofóforos unicelulares gigantes (protozoos pertenecientes a un grupo llamado Foraminifera) fueron descubiertos en el Océano Pacífico profundo durante un proyecto conjunto entre científicos en el Centro Nacional de Oceanografía, Reino Unido (NOC), la Universidad de Hawai’i y la Universidad de Ginebra. ‘Moana’ ha inspirado el nombre de Moanammina para uno de los nuevos géneros, mientras que el segundo ha sido nombrado Abyssalia en reconocimiento a su hábitat abisal.

Las especies se describieron, según la morfología y los datos genéticos, de especímenes recolectados con el vehículo operado de forma remota Lu’ukai de la Universidad de Hawai en una expedición a la zona occidental de Clarion Clipperton (CCZ) a bordo del RV Kilo Moana en 2018. El fondo marino en esta área tiene más de tres millas de profundidad. La CCZ ocupa una vasta franja del Océano Pacífico con extensos depósitos de nódulos polimetálicos en el fondo marino, y está destinada a la minería en aguas profundas.

«Nos emocionó encontrar estos nuevos y hermosos xenofóforos», dijo Andrew Gooday, profesor de NOC y autor principal de los hallazgos recientemente publicados. “Parecía apropiado nombrar uno después de ‘Moana’, una palabra hawaiana que significa océano. Los xenofóforos son uno de los tipos más comunes de organismos grandes que se encuentran en las llanuras abisales de CCZ, por lo que se eligió el nombre del segundo género para reflejar esto».

Al igual que algunos otros tipos de foraminíferos, los xenofóforos construyen conchas, llamadas pruebas, compuestas de partículas que obtienen del ambiente circundante. Estas son estructuras elaboradas que pueden alcanzar tamaños de cuatro pulgadas o más.

Moanammina semicircularis sp. nov., la nueva especie del nuevo género, tiene una prueba en forma de abanico acechada, de alrededor de tres pulgadas de alto y tres y media pulgadas de ancho. Otras dos especies nuevas, Abyssalia foliformis sp. nov. y Abyssalia sphaerica sp. nov., tiene pruebas que se asemejan a una hoja plana y una esfera casi perfecta, respectivamente. Son notables por estar construidas completamente con espículas de esponja de vidrio. La cuarta nueva especie es Psammina tenuis sp. nov., que tiene una prueba delicada, delgada, en forma de placa.

«Estas cuatro nuevas especies y dos nuevos géneros han aumentado el número de xenofóforos descritos en el abismo CCZ a 17 (22% del total global para este grupo), con muchos más conocidos, pero aún no descritos», dijo Gooday. «Esta parte del Océano Pacífico es claramente un punto crítico de diversidad de xenofióforos».

«¡La abundancia y diversidad de estos organismos unicelulares gigantes es realmente sorprendente!» dijo el oceanógrafo Craig Smith, de la Escuela de Ciencia y Tecnología del Océano y la Tierra de UH Mānoa (SOEST), coautor y científico jefe del crucero RV Kilo Moana en el que se descubrieron los xenofóforos. 

“Los vemos en todas partes en el fondo marino en muchas formas y tamaños diferentes. Claramente son miembros muy importantes de las comunidades biológicas ricas que viven en la CCZ. Entre otras cosas, proporcionan microhabitats y posibles fuentes de alimentos para otros organismos. Necesitamos aprender mucho más sobre la ecología de estos protozoos extraños si deseamos comprender completamente cómo la minería del fondo marino podría afectar a estas comunidades del fondo marino”.

Moanammina semicircularis es genéticamente idéntico a otro espécimen encontrado en 2017 en la CCZ oriental. Por lo tanto, este estudio proporcionó la primera confirmación genética de amplios rangos geográficos (al menos ~ 2,300 millas) para una especie de xenofióforo abisal.

Mayor información: Andrew J.Gooday, Jennifer M.Durden, MariaHolzmann, et al. «Xenophyophores (Rhizaria, Foraminifera), including four new species and two new genera, from the western Clarion-Clipperton Zone (abyssal equatorial Pacific)» European Journal of Protistology, Published: 24 abril 2019.

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