Un estudio genético a gran escala confirma que el alcohol causa cáncer directamente.

Un estudio genético a gran escala que siguió a 150.000 participantes chinos durante 11 años establece que “el alcohol causa cáncer directamente”.

En todo el mundo, el alcohol puede causar alrededor de 3 millones de muertes cada año, incluidas más de 400.000 por cáncer. Con el aumento del consumo de alcohol, particularmente en países en rápido desarrollo como China, existe una necesidad urgente de comprender cómo el alcohol afecta los riesgos de enfermedades en diferentes poblaciones.

La evidencia de los países occidentales ya indica claramente que el alcohol es una causa directa de cáncer de cabeza, cuello, esófago, hígado, colon y mama. Pero ha sido difícil establecer si el alcohol causa cáncer directamente o si está relacionado con posibles factores de confusión (como el tabaquismo y la dieta) que podrían generar resultados sesgados. Tampoco estaba claro si el alcohol está relacionado con otros tipos de cáncer, incluidos los de pulmón y estómago.

Para abordar estas incógnitas, los investigadores de Oxford Population Health, la Universidad de Pekín y la Academia China de Ciencias Médicas de Pekín utilizaron un enfoque genético al investigar variantes genéticas relacionadas con un menor consumo de alcohol en las poblaciones asiáticas. Los resultados fueron publicados en el International Journal of Cancer.

En China y otras poblaciones de Asia oriental, dos variantes genéticas comunes (alelos) reducen la tolerancia al alcohol y están fuertemente asociadas con una menor ingesta de alcohol, ya que provocan un desagradable efecto de «rubefacción». Estas mutaciones interrumpen el funcionamiento de las enzimas involucradas en la desintoxicación del alcohol, lo que provoca que el compuesto tóxico acetaldehído, un carcinógeno del Grupo I, se acumule en la sangre.

La primera mutación es una mutación de pérdida de función en el gen de la enzima aldehído deshidrogenasa 2 (ALDH2). La segunda mutación acelera la actividad del alcohol deshidrogenasa 1B (ADH1B). Ambos son comunes en los asiáticos orientales pero raros en las poblaciones de ascendencia europea.

Debido a que estos alelos se asignan al nacer y son independientes de otros factores del estilo de vida (como el tabaquismo), se pueden usar como un indicador del consumo de alcohol para evaluar cómo el consumo de alcohol afecta los riesgos de enfermedades.

El equipo de estudio usó muestras de ADN de aproximadamente 150.000 participantes (60.000 hombres y 90.000 mujeres) en el  estudio del Biobanco Kadoorie de China y midió la frecuencia de los alelos de baja tolerancia al alcohol para ALDH2 y ADH1B

Los datos se combinaron con cuestionarios sobre hábitos de consumo de alcohol completados por los participantes en el reclutamiento y en las visitas de seguimiento posteriores. Los participantes fueron seguidos durante un período medio de 11 años a través de la vinculación a los registros de seguros de salud y registros de defunción.

Dado que las mujeres rara vez beben alcohol en China, el análisis principal se centró en los hombres, un tercio de los cuales bebieron regularmente (la mayoría de las semanas del año pasado).

Resultados clave:

  • Entre la población china del estudio, la frecuencia de alelos de baja tolerancia al alcohol fue del 21 % para ALDH2 y del 69 % para ADH1B (en comparación con <0,01 % y 4 % en las poblaciones de ascendencia europea).
  • En los hombres, los alelos de baja tolerabilidad al alcohol estaban fuertemente vinculados a un consumo reducido de alcohol, tanto en la frecuencia de consumo como en la ingesta media de alcohol.
  • Durante el período de seguimiento, alrededor de 4500 (7,4%) de los hombres desarrollaron cáncer.
  • Los hombres que portaban uno o dos de los alelos de baja tolerabilidad al alcohol para ADH1B tenían entre un 13 y un 25 % menos de riesgo de cáncer en general y cánceres relacionados con el alcohol, en particular cáncer de cabeza y cuello y cáncer de esófago.
  • En general, los hombres que portaban dos copias del alelo de tolerabilidad baja en alcohol para ALDH2 bebían muy poco alcohol y tenían un riesgo 14 % menor de desarrollar cualquier tipo de cáncer, y un riesgo 31 % menor de desarrollar cánceres que anteriormente se habían relacionado con el alcohol (cánceres de cabeza y cuello; esófago, colon, recto e hígado).  
  • Los hombres que bebían regularmente a pesar de tener una copia del alelo de tolerabilidad baja en alcohol para ALDH2 tenían riesgos significativamente más altos de cáncer de cabeza y cuello y cáncer de esófago. Para los no bebedores o los bebedores ocasionales, no hubo una asociación general entre portar una copia del alelo de baja tolerabilidad al alcohol para ALDH2 y un mayor riesgo de cáncer.

Los resultados siguieron siendo los mismos cuando los datos se ajustaron por otros factores de riesgo de cáncer, como el tabaquismo, la dieta, la actividad física, la masa corporal y los antecedentes familiares de cáncer.

En las mujeres (solo el 2 % de las cuales bebía con regularidad), estos alelos de baja tolerancia al alcohol no se asociaron con un mayor riesgo de cáncer, lo que indica que los riesgos reducidos para los portadores de estas variantes genéticas en los hombres se debieron directamente a su menor consumo de alcohol.

Los riesgos significativamente mayores observados en los hombres portadores de la variante del gen ALDH2 de baja tolerabilidad al alcohol que todavía bebían regularmente sugieren que una mayor acumulación de acetaldehído puede aumentar directamente el riesgo de cáncer.

El investigador principal, el Dr. Pek Kei (Becky) Im, de Oxford Population Health, dijo: «Estos hallazgos indican que el alcohol causa directamente varios tipos de cáncer, y que estos riesgos pueden aumentar aún más en personas con baja tolerancia al alcohol heredada que no pueden metabolizar adecuadamente el alcohol».

La investigadora principal, la Dra. Iona Millwood, de Oxford Population Health, dijo: «Nuestro estudio refuerza la necesidad de reducir los niveles de consumo de alcohol en la población para la prevención del cáncer, especialmente en China, donde el consumo de alcohol está aumentando a pesar de la baja tolerancia al alcohol entre un gran subconjunto de la población».

Referencia: Pek Kei Im, Ling Yang, Christiana Kartsonaki, et a. «Alcohol metabolism genes and risks of site-specific cancers in Chinese adults: An 11-year prospective study». International Journal of Cancer. 20 January 2022

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