Salud-Bienestar

La tasa de mortalidad entre los hombres con Covid-19 es más alta que en las mujeres.

Cuando se trata de sobrevivir a casos críticos de COVID-19, parece que los hombres sacan la pajita.

Los informes iniciales de China revelaron la evidencia temprana de una mayor mortalidad masculina asociada con COVID. Según la iniciativa de investigación Global Health 50/50, casi todos los países informan tasas de mortalidad relacionadas con COVID-19 significativamente más altas en hombres que en mujeres a partir del 4 de junio. Sin embargo, los datos actuales sugieren tasas de infección similares para hombres y mujeres. 

En otras palabras, mientras que hombres y mujeres están siendo infectados con COVID-19 a tasas similares, una proporción significativamente mayor de hombres sucumben a la enfermedad que las mujeres, en grupos de edad similar. ¿Por qué entonces mueren más hombres por COVID-19? O más bien, ¿deberíamos preguntarnos por qué sobreviven más mujeres?

Soy inmunólogo y exploro cómo el estrés y el sexo biológico pueden afectar la vulnerabilidad de una persona a la enfermedad inmunomediada. Estudio una célula inmune específica llamada mastocito. Los mastocitos desempeñan un papel fundamental en nuestro sistema inmunológico, ya que actúan como primeros respondedores a los patógenos y orquestan las respuestas inmunes que ayudan a eliminar los patógenos invasores.

Nuestra investigación muestra que los mastocitos de las mujeres pueden iniciar una respuesta inmune más activa, lo que puede ayudar a las mujeres a combatir las enfermedades infecciosas mejor que los hombres. Pero la compensación puede ser que las mujeres tienen un mayor riesgo de enfermedades alérgicas e inflamatorias. La evidencia reciente indica que los mastocitos son activados por el SARS-CoV-2 que causa COVID-19.

Se pueden encontrar algunas pistas de por qué las mujeres tienen tasas de supervivencia más altas en nuestra comprensión actual de las diferencias en los sistemas inmunes de los hombres frente a las mujeres.

¿Podrían las diferencias de sexo en el sistema inmune desempeñar un papel?

En general, las mujeres tienen una respuesta inmune más robusta que los hombres, lo que puede ayudar a las mujeres a combatir las infecciones mejor que los hombres. Esto podría ser el resultado de factores genéticos u hormonas sexuales como el estrógeno y la testosterona.

Las mujeres biológicas tienen dos copias del cromosoma X, que contiene más genes inmunes. Si bien los genes en un cromosoma X están en su mayoría inactivos, algunos genes inmunes pueden escapar de esta inactivación, lo que lleva a duplicar la cantidad de genes relacionados con el sistema inmune y, por lo tanto, duplicar la cantidad de ciertas proteínas inmunes en comparación con los hombres biológicos que tienen un solo cromosoma X.

Las hormonas sexuales como el estrógeno y la testosterona también pueden afectar la respuesta inmune. En un estudio, los investigadores mostraron que la activación del receptor de estrógenos en ratones hembra les proporcionaba protección contra el SARS-CoV. Y hay un ensayo clínico aprobado que examinará los efectos de los parches de estrógenos sobre la gravedad de los síntomas de COVID-19.

Sin embargo, es interesante que los datos actuales que muestran que las mujeres tienen mejores tasas de supervivencia que los hombres se aplican incluso a hombres y mujeres en el grupo de edad de más de 80 años, cuando los niveles hormonales en ambos sexos se igualan. Esto sugiere que otros factores además de los niveles de hormonas sexuales en adultos están contribuyendo a las diferencias sexuales en la mortalidad por COVID-19.

Los andrógenos, un grupo de hormonas, incluida la testosterona, que mejor se sabe que estimulan el desarrollo de las características masculinas y pueden causar la pérdida del cabello, también han recibido atención reciente como factor de riesgo para COVID-19 en los hombres. En un estudio realizado en Italia, el diagnóstico de cáncer de próstata aumentó el riesgo de COVID-19. 

Sin embargo, los pacientes con cáncer de próstata que estaban recibiendo terapia de privación de andrógenos (ADT), un tratamiento que suprime la producción de andrógenos que estimula el crecimiento de células de cáncer de próstata, tenían un riesgo significativamente menor de infección por SARS-CoV-2. Esto sugiere que el bloqueo de andrógenos en los hombres era protector contra la infección por SARS-CoV-2.

Se desconoce cómo ADT funciona para reducir las tasas de infección en los hombres y si esto se ha demostrado en otros países aún no se ha determinado. La testosterona, que es una hormona andrógena, tiene efectos inmunosupresores, por lo que una explicación podría ser que ADT podría estimular el sistema inmunitario para combatir la infección por SARS-CoV-2.

También hay evidencia de que los hombres y las mujeres tienen diferentes cantidades de ciertos receptores que reconocen los patógenos o que sirven como punto de invasión para virus como el SARS-CoV-2. 

Un ejemplo es la cantidad de receptores de la enzima convertidora de angiotensina 2 (ACE2), a los que se une el SARS-CoV-2 para infectar las células. Si bien actualmente no hay evidencia concluyente del papel de los receptores ACE2 que afectan las diferencias de sexo y la gravedad de la enfermedad COVID-19, sigue siendo un posible factor contribuyente.

Género, sexo y riesgo COVID-19

Varios factores pueden interactuar con el sexo biológico para aumentar o disminuir la susceptibilidad a COVID-19. Otro factor importante es el género, que se refiere a comportamientos sociales o normas culturales que la sociedad considera apropiados. 

Los hombres pueden tener un mayor riesgo de contraer una enfermedad grave, porque en general tienden a fumar y beber más, a lavarse las manos con menos frecuencia y a menudo demoran en buscar atención médica. 

Todos estos comportamientos específicos de género pueden poner a los hombres en mayor riesgo. Si bien aún no hay datos actuales sobre cómo el género juega un papel en COVID-19, será un factor críticamente importante a tener en cuenta para comprender las diferencias de sexo en la mortalidad.

La edad, el nivel de estrés psicológico, las afecciones coexistentes como la obesidad, la diabetes y las enfermedades cardiovasculares también pueden interactuar con el sexo biológico para aumentar la enfermedad.

Si bien COVID-19 destaca la importancia del sexo biológico en el riesgo de enfermedad, los prejuicios sexuales en la enfermedad en general no es un concepto nuevo. COVID-19 es solo otro ejemplo de una enfermedad que se agregará a la creciente lista de enfermedades para las que los hombres o las mujeres tienen un mayor riesgo.

Una historia de investigación sesgada por hombres

Quizás se pregunte si el sexo biológico es tan importante, ¿por qué no sabemos qué está causando las disparidades en la prevalencia de enfermedades entre los sexos y por qué no hay terapias específicas para el sexo?

Una razón importante es cuando se trata de ser incluido en la investigación científica, en su mayoría hombres que han sido estudiados.

Esta disparidad entre las diferencias biológicas de sexo en la investigación ha sido remediada recientemente. Solo en los últimos cinco años los Institutos Nacionales de Salud han exigido que se recopilen datos sobre la diferencia de sexo para todas las becas de investigación preclínica recientemente financiadas.

Si bien puede haber varias razones para elegir un sexo sobre el otro en la investigación, la gran disparidad que existe ahora es probablemente una de las principales razones por las que todavía sabemos relativamente poco sobre las diferencias sexuales en la inmunidad, incluida la pandemia actual de COVID-19.

Esto claramente ha impedido el avance de la salud de las mujeres, pero también tiene consecuencias negativas para la salud de los hombres. Por ejemplo, dadas las diferencias biológicas entre los sexos, es muy posible que las drogas y las terapias tengan diferentes efectos en las mujeres que en los hombres.

El sexo biológico es claramente un factor importante que determina los resultados de la enfermedad en COVID-19. Queda por dilucidar con precisión cómo su sexo biológico lo hace más o menos resistente a enfermedades como el COVID-19. 

La investigación básica futura con animales y los ensayos clínicos en personas deben considerar el sexo biológico, así como las interacciones con el género como una variable importante.

Autor: Adam Moeser Matilda R. Wilson Presidenta de cátedra, profesora asociada de ciencias clínicas de animales grandes, Michigan State University. Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons.

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