Otras Ciencias

Investigadores descubren para qué podrían servir nuestros sueños.

¿Los malos sueños tienen un propósito real? Para responder a esta pregunta, investigadores de la Universidad de Ginebra (UNIGE) y los Hospitales Universitarios de Ginebra (HUG), Suiza, en colaboración con la Universidad de Wisconsin (EE. UU.), Analizaron los sueños de varias personas e identificaron qué áreas del cerebro se activaron cuando experimentaron miedo en sus sueños. 

Descubrieron que una vez que los individuos se despertaban, las áreas del cerebro responsables de controlar las emociones respondían a las situaciones que inducían el miedo de manera mucho más efectiva. Estos resultados, que se publican en la revista Human Brain Mapping, demuestran que los sueños nos ayudan a reaccionar mejor ante situaciones aterradoras, allanando así el camino para nuevos métodos terapéuticos basados ​​en los sueños para combatir la ansiedad.

La neurociencia se ha interesado por los sueños durante varios años, centrándose en las áreas del cerebro que están activas cuando soñamos. Los científicos emplearon electroencefalografía de alta densidad (EEG), que utiliza varios electrodos colocados en el cráneo para medir la actividad cerebral. 

Recientemente descubrieron que ciertas regiones del cerebro son responsables de la formación de los sueños, y que ciertas otras regiones se activan dependiendo del contenido específico dentro de un sueño (como las percepciones, pensamientos y emociones). 

«Estábamos particularmente interesados ​​en el miedo: ¿qué áreas de nuestro cerebro se activan cuando tenemos malos sueños?» declara Lampros Perogamvros, investigador en el Laboratorio de Sueño y Cognición dirigido por la profesora Sophie Schwartz en el Departamento de Neurociencias Básicas, Facultad de Medicina, UNIGE,

Áreas del cerebro activas durante sueños aterradores

Los científicos de Ginebra colocaron 256 electrodos EEG en 18 sujetos a quienes despertaron varias veces durante la noche. Cada vez que despertaban a los participantes, tenían que responder una serie de preguntas como: ‘¿Soñaste? Y, si es así, ¿te asustaste?

«Al analizar la actividad cerebral basada en las respuestas de los participantes, identificamos dos regiones cerebrales implicadas en la inducción del miedo experimentado durante el sueño: la ínsula y la corteza cingulada», explica Perogamvros. La ínsula también participa en la evaluación de las emociones cuando está despierto, y se activa automáticamente cuando alguien siente miedo. 

La corteza cingulada, por su parte, desempeña un papel en la preparación de reacciones motoras y conductuales en caso de amenaza. «Por primera vez, hemos identificado los correlatos neuronales del miedo cuando soñamos y hemos observado que regiones similares se activan al experimentar miedo tanto en el sueño como en los estados de vigilia», continúa el investigador con sede en Ginebra.

¿Los sueños nos preparan para nuestras vidas despiertas?

Luego, los investigadores investigaron un posible vínculo entre el miedo experimentado durante un sueño y las emociones experimentadas una vez despierto. Le dieron un diario de sueños a 89 participantes por una semana. A los sujetos se les pidió que cada mañana, al despertar, anotaran si recordaban los sueños que tenían durante la noche y que identificaran las emociones que sentían, incluido el miedo. 

Al final de la semana, se colocaron en una máquina de resonancia magnética (MRI). «Mostramos a cada participante imágenes emocionalmente negativas, como agresiones o situaciones angustiosas, así como imágenes neutrales, para ver qué áreas del cerebro eran más activas para el miedo y si el área activada cambiaba según las emociones experimentadas en los sueños. durante la semana anterior «, dice Virginie Sterpenich.

Los investigadores estaban particularmente interesados ​​en las áreas del cerebro tradicionalmente involucradas en el manejo de las emociones, como la ínsula, la amígdala, la corteza prefrontal medial y la corteza cingulada. «Descubrimos que cuanto más tiempo una persona había sentido miedo en sus sueños, menos se activaban la ínsula, el cíngulo y la amígdala cuando la misma persona miraba las imágenes negativas», dice Sterpenich. «Además, la actividad en la corteza prefrontal medial, que se sabe que inhibe la amígdala en caso de miedo, aumentó en proporción a la cantidad de sueños aterradores».

Estos resultados demuestran el vínculo muy fuerte entre las emociones que sentimos tanto en el sueño como en la vigilia. También refuerzan una teoría neurocientífica sobre los sueños: simulamos situaciones aterradoras mientras soñamos para reaccionar mejor ante ellos una vez que estamos despiertos. «Los sueños pueden considerarse como un entrenamiento real para nuestras reacciones futuras y potencialmente nos pueden preparar para enfrentar los peligros de la vida real», sugiere Perogamvros.

Sueños: ¿un nuevo aliado terapéutico?

Tras la revelación de una función potencial de los sueños, los investigadores ahora planean estudiar una nueva forma de terapia del sueño para tratar los trastornos de ansiedad. También están interesados ​​en las pesadillas porque, a diferencia de los malos sueños, en los que el nivel de miedo es moderado, las pesadillas se caracterizan por un nivel excesivo de miedo que interrumpe el sueño y tiene un impacto negativo en el individuo una vez despierto. «Creemos que, si se supera un cierto umbral de miedo en un sueño, pierde su papel beneficioso como regulador emocional», concluye Perogamvros.

Mayor información en: Virginie Sterpenich, Lampros Perogamvros, Giulio Tononi, Sophie Schwartz. «Fear in dreams and in wakefulness: Evidence for day/night affective homeostasis». Human Brain Mapping, Published: 30 October 2019.

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