Genética

El secreto biológico por el que las mujeres viven más que los hombres.

La investigación sugiere que los machos de la mayoría de las especies animales mueren antes que las hembras porque su cromosoma Y más pequeño no puede proteger a un cromosoma X no saludable.

Según la teoría popular, los hombres viven vidas más cortas que las mujeres porque asumen riesgos más grandes, tienen trabajos más peligrosos, beben y fuman más, y son pobres para buscar el consejo de los médicos.

Pero la investigación realizada por científicos de UNSW Sydney sugiere que la razón real puede estar menos relacionada con el comportamiento humano y más relacionada con el tipo de cromosomas sexuales que compartimos con la mayoría de las especies animales.

En un estudio publicado en Biology Letters, investigadores de la Facultad de Ciencias Biológicas, de la Tierra y del Medio Ambiente de UNSW Science analizaron toda la literatura académica disponible sobre cromosomas sexuales y esperanza de vida, y trataron de establecer si había un patrón de un sexo que sobreviviera al otro. repetido en todo el reino animal.

Hipótesis X sin vigilancia.

Específicamente, querían probar la ‘hipótesis X sin protección’ que sugiere que el cromosoma Y en sexos heterogaméticos, aquellos con cromosomas sexuales XY (masculinos) en lugar de cromosomas sexuales XX (femeninos), es menos capaz de proteger a un individuo de los genes nocivos expresados en el cromosoma X.

La hipótesis sugiere que, dado que el cromosoma Y es más pequeño que el cromosoma X y, en algunos casos, está ausente, es incapaz de «ocultar» un cromosoma X que porta mutaciones dañinas, lo que puede exponer al individuo a amenazas para la salud.

Por el contrario, no existe tal problema en un par de cromosomas homogaméticos (XX), donde un cromosoma X sano puede reemplazar a otro X que tiene genes perjudiciales para garantizar que esos genes dañinos no se expresen, maximizando así la duración de la vida para el organismo.

La primera autora del artículo y estudiante de doctorado, Zoe Xirocostas, dice que después de examinar los datos de vida útil disponibles en una amplia gama de especies animales, parece que la hipótesis X sin protección se acumula. Esta es la primera vez que los científicos prueban la hipótesis en todos los ámbitos en taxonomía animal; anteriormente se probó solo en unos pocos grupos de animales.

«Observamos los datos de vida útil no solo de primates, otros mamíferos y aves, sino también reptiles, peces, anfibios, arácnidos, cucarachas, saltamontes, escarabajos, mariposas y polillas, entre otros», dice ella.

«Y descubrimos que, en esa amplia gama de especies, el sexo heterogamético tiende a morir antes que el sexo homogamético, y es un 17,6 por ciento más temprano en promedio».

Pájaros, mariposas y polillas.

Curiosamente, los investigadores observaron este mismo patrón en las clases de animales que poseen su propio par único de cromosomas sexuales que son lo contrario de todos los demás animales. En aves, mariposas y polillas, es el macho de la especie el que tiene los cromosomas sexuales homogaméticos (denotados por ZZ) mientras que la hembra tiene los cromosomas heterogaméticos (ZW). 

Por lo general, se descubrió que las hembras de aves, mariposas y polillas morían antes que sus contrapartes machos, lo que da crédito a la hipótesis X sin protección, aunque estrictamente hablando, es una Z sin protección en este caso.

Pero aunque este estudio confirma que la hipótesis X sin protección es una explicación razonable de por qué un sexo sobrevive al otro en promedio, hubo una estadística que surgió de los datos que tomaron a la Sra. Xirocostas por sorpresa.

«Encontramos una diferencia menor en la esperanza de vida entre los machos y las hembras en las especies heterogaméticas hembras en comparación con los machos y las hembras en las especies heterogaméticas machos», dice ella. 

“En las especies donde los machos son heterogaméticos (XY), las hembras viven casi un 21% más que los machos. Pero en las especies de aves, mariposas y polillas, donde las hembras son heterogaméticas (ZW), los machos solo sobreviven a las hembras en un 7 por ciento”.

En pocas palabras, los machos heterogaméticos (XY) mueren antes que las hembras heterogaméticas (ZW) en comparación con el sexo opuesto en su especie. ¿Significa esto que todavía hay algo fundamentalmente que acorta la vida de ser miembro masculino de cualquier especie?

La Sra. Xirocostas cree que este podría ser el caso, y enumera los efectos secundarios de la selección sexual, el grado de degradación del cromosoma Y y la dinámica de los telómeros como posibles explicaciones de esta sorprendente tendencia.

«Solo esperaba ver un patrón del sexo homogamético (XX o ZZ) viviendo más tiempo, así que fue una sorpresa interesante ver que el tipo de sistema de determinación del sexo (XX / XY o ZZ / ZW) también podría jugar un papel en la longevidad de un organismo «.

La Sra. Xirocostas dice que los estudios futuros de este fenómeno deberían probar una hipótesis planteada en el documento de que la diferencia en la vida útil entre los sexos es proporcional a la diferencia en la longitud de los cromosomas entre los sexos, lo que podría ayudarnos a comprender mejor los factores que afectan el envejecimiento. Pero por ahora, ella cree, la hipótesis X sin protección se mantiene.

Mayor información: Zoe A. Xirocostas, Susan E. Everingham, and Angela T. Moles. «The sex with the reduced sex chromosome dies earlier: a comparison across the tree of life». Biology Letters, Published: 04 Mar 2020.

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