Inmunología

El nuevo coronavirus usa la misma táctica que el VIH para esquivar la respuesta inmune.

El nuevo coronavirus utiliza la misma estrategia para evadir el ataque del sistema inmune humano que el VIH, según un nuevo estudio realizado por científicos chinos.

Ambos virus eliminan las moléculas marcadoras en la superficie de una célula infectada que son utilizadas por el sistema inmune para identificar a los invasores, dijeron los investigadores en un artículo de preimpresión publicado en bioRxiv. Advirtieron que esta similitud podría significar que Sars-CoV-2, el nombre clínico del virus, podría existir por algún tiempo, como el VIH.

El virólogo Zhang Hui y un equipo de la Universidad Sun Yat-sen en Guangzhou también dijeron que su descubrimiento agregó peso a las observaciones clínicas de que el coronavirus mostraba «algunas características de los virus que causan infección crónica».

Su investigación involucró la recolección de células T asesinas de cinco pacientes que se habían recuperado recientemente de Covid-19, la enfermedad causada por el virus. Esas células inmunes son generadas por personas después de haber sido infectadas con Sars-CoV-2; su trabajo es encontrar y destruir el virus.

Pero las células T asesinas utilizadas en el estudio no fueron efectivas para eliminar el virus en las células infectadas. Cuando los científicos observaron más de cerca, descubrieron que faltaba una molécula conocida como complejo principal de histocompatibilidad, o MHC.

La molécula es una etiqueta de identificación generalmente presente en la membrana de una célula sana o en células enfermas infectadas por otros coronavirus como el síndrome respiratorio agudo severo o Sars. Cambia con las infecciones, alertando al sistema inmune si una célula está sana o infectada por un virus.

El VIH usa la misma estrategia: las moléculas de MHC también están ausentes en las células infectadas con ese virus. «En contraste, Sars no hace uso de esta función», dijo Zhang.

El coronavirus elimina estos marcadores al producir una proteína conocida como ORF8, que se une a las moléculas de MHC, luego las atrae dentro de la célula infectada y las destruye, dijeron los investigadores.

Se sabe que ORF8 desempeña un papel importante en la replicación viral, y la mayoría de los kits de prueba comerciales se dirigen a este gen para detectar cargas virales en la nariz o hisopos orales.

Si bien los medicamentos que se usan para tratar a los pacientes con Covid-19 se enfocan principalmente en las enzimas o proteínas estructurales necesarias para la replicación viral, Zhang y su equipo sugirieron que se desarrollen compuestos «específicamente dirigidos al deterioro del MHC por ORF8, y por lo tanto mejorando la vigilancia inmune para Sars-CoV-2 infección».

Estudios anteriores descubrieron que la proteína espiga del nuevo coronavirus tenía una estructura que le permitía ingresar a muchos tipos de células humanas y unirse con ellas. La misma estructura también se encontró en el VIH, pero no en otros coronavirus encontrados en animales como murciélagos y pangolines.

Otro estudio realizado por investigadores en Nueva York y Shanghai también descubrió que Sars-CoV-2 podría matar las células T. El descubrimiento se produjo después de que las autopsias en China encontraron una destrucción del sistema inmune similar a la causada por el SIDA.

Zhang Shuye, investigador principal del Centro Clínico de Salud Pública de Shanghai en la Universidad de Fudan, dijo que los hallazgos del estudio de Guangzhou «no fueron del todo una sorpresa», y que los virus no relacionados podrían adquirir rasgos similares, ya que estaban bajo una presión selectiva similar.

La supresión de las moléculas de MHC también se produjo en otros virus, como algunos virus del herpes, dijo Zhang, que no participó en el estudio.

Señaló que el nuevo coronavirus no estaba secuestrando las células T y convirtiéndolas en un medio para reproducirse, como lo hizo el VIH, y agregó que el nuevo virus estaba mutando a un ritmo mucho más lento y la tasa de mortalidad era «mucho, mucho más baja que para el SIDA».

Dijo que el sistema inmunitario del cuerpo tenía varias formas de defenderse. «Lo que debemos tener en cuenta a través de esta pandemia es que, aunque el virus puede tener algunos rasgos que son nuevos o inesperados, la mayoría de los pacientes se recuperan», dijo Zhang. «Esto debería darnos algo de confianza».

Mayor información: Yiwen Zhang, Junsong Zhang, Yingshi Chen, Baohong Luo, et al. «La proteína ORF8 del SARS-CoV-2 media la evasión inmune a través de la regulación negativa de MHC-I». bioRxiv, Published: 24 May 2020.

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