Biotecnología

Desarrollan una técnica que permitirá a los padres elegir tener un niño o una niña.

Un equipo de científicos japoneses ha diseñado un nuevo procedimiento químico que puede diferenciar los espermatozoides masculinos de los femeninos, lo cual podría significar que en el futuro los padres puedan decidir el sexo de sus hijos.

La mayoría de las células de mamíferos machos contienen tanto un cromosoma X como un Y, pero durante el desarrollo de los espermatozoides (espermatogénesis), los cromosomas X e Y se segregan en diferentes células para que un espermatozoide individual transporte uno u otro, con un cromosoma X dando elevarse a hijas y un cromosoma Y a hijos.

A diferencia del cromosoma Y, que transporta muy pocos genes, el cromosoma X transporta muchos, algunos de los cuales permanecen activos en la esperma madura. Esta diferencia en la expresión génica entre los espermatozoides con X e Y proporciona una base teórica para distinguir los dos.

Los autores encontraron que casi 500 genes están activos solo en espermatozoides con X, de los cuales 18 genes codifican receptores; Debido a sus funciones para responder a los estímulos de ligando, esto los hizo buenos candidatos para manipular los espermatozoides.

Se centraron en un par de receptores llamados receptores Toll-like 7 y 8 (TLR7 / 8) y descubrieron que una sustancia química que se unía a los receptores ralentizaba la motilidad de los espermatozoides sin afectar ni la capacidad ni la viabilidad de la fertilización espermática.

Mostraron que el efecto se debía a la producción de energía deteriorada dentro del esperma y que podría revertirse mediante la eliminación de la sustancia química del medio.

El tratamiento del esperma de ratón con este químico retardador de X, seguido de la fertilización in vitro con los nadadores más rápidos, dio lugar a camadas que eran 90% masculinas. Cuando se usaron los nadadores más lentos, las camadas eran 81% femeninas.

Existen otros procedimientos que se pueden usar para separar los espermatozoides X e Y, pero son engorrosos, caros y corren el riesgo de dañar el ADN del esperma. El procedimiento desarrollado por estos autores tiene el potencial de simplificar en gran medida la selección de sexo para la fertilización in vitro (en la cual el esperma y el óvulo se unen en un plato de laboratorio) o la inseminación artificial (en la cual los espermatozoides se implantan en el tracto reproductivo femenino). Dichas técnicas se utilizan ampliamente en el campo de la cría de animales agrícolas, así como en la reproducción asistida por humanos.

«La expresión diferencial de los genes receptores por los dos cromosomas sexuales proporciona la base para un método novedoso y potencialmente muy útil para separar los espermatozoides X e Y y ya hemos logrado la producción selectiva de machos o hembras en bovinos y porcinos por este método».

Shimada dijo. «Sin embargo, el uso de este método en la tecnología de reproducción humana es especulativo en este momento e implica importantes problemas éticos que no se ven afectados por la utilidad de esta nueva técnica».

La selección de sexo está prohibida para usos no médicos en el Reino Unido, Australia, Canadá, China e India, pero es legal en la mayoría de los otros países, incluido EE. UU., Donde un pequeño número de personas paga para usarla para el «equilibrio familiar».

El trabajo de Shimada podría hacer que la selección de esperma sea mucho más simple y esté más ampliamente disponible, y sea más propensa al mal uso. «El sexado es mucho más fácil que la técnica convencional», dice. «Por lo tanto, estoy preocupado por el problema».

Mayor información en: Takashi Umehara, Natsumi Tsujita, Masayuki Shimada. «Activation of Toll-like receptor 7/8 encoded by the X chromosome alters sperm motility and provides a novel simple technology for sexing sperm». Plos Biology, August 13, 2019.

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